Viaje virtual en tiempos de pandemia: la recreación en 3D de la ciudad de Elefantina (Egipto) en el s. II d.C.

Hacer arqueología no es únicamente excavar los restos del pasado, intercambiando el paletín y el pico, bajo el sol abrasador de verano. También es arqueología documentar con altísima precisión mediante tecnologías 3D el acueducto romano de Segovia, tal y como están haciendo en estos días nuestros compañeros Miguel Fernández (Virtua Nostrum) y Néstor F Marqués. Es arqueología visitar poblaciones y yacimientos y analizar la relación que mantienen con su entramado social más cercano y con el público que los visita, como hemos visto hacer también este verano, mascarilla mediante, a nuestro amigo Jaime Almansa. Y, quiero creer, también es hacer arqueología el abordar un amplio proyecto de recreación virtual de una ciudad egipcia en el siglo II d.C., en pleno Imperio Romano, en los confines meridionales del país del Nilo.

Este proyecto nace como un viaje seguro en plena pandemia, como una vía de escape y de aprendizaje que pensé ofrecer a todo aquel o aquella que me quisiera acompañar, sumándose al curso de “Recreación en 3D de ciudades históricas con Blender 2.8” que preparé para este verano, un verano diferente, en KORÉ. Lo que se gestó como una visita virtual a una ciudad indefinida del Antiguo Egipto acabó convirtiéndose en una verdadera expedición de descubrimiento a la antigua ciudad de Elefantina, una de las ciudades más importantes de la frontera sur de Egipto y predecesora de la actual Asuán.

Fig. 1. Recreación virtual de la ciudad de Elefantina en el s. II d.C. Vista desde el sur. Ver imágenes en alta calidad.

La isla de Elefantina se encuentra en el Alto Egipto, lindando con la primera catarata, frente a la actual ciudad de Asuán y fue considerada una de las islas más grandes del río. Se trata de un importante centro de comercio de marfil. Su nombre antiguo proviene del signo egipcio “aabw” (Ab o Abu), que significa “elefante” y “marfil”. Elefantina fue la capital del Nomo del Alto Egipto y se convirtió, desde el Reino Antiguo, en un importante centro no solo económico, por su situación clave para el comercio de marfil y piedras preciosas hacia el norte, sino también defensivo, guardando la frontera sur de Egipto, y religioso, siendo presidido por los santuarios de Satet y Khum, divinidades asociadas a la fertilidad de la tierra y las crecidas del Nilo.

Fig. 2. a) Localización de la isla de Elefantina en Egipto; b) Área en la que se han excavado los restos de la antigua ciudad de Elefantina. A la derecha, la ciudad de Asuán.

Seleccioné la ciudad de Elefantina, ocupada desde la prehistoria tardía hasta la tardoantigüedad, por varias razones. En primer lugar, por su gran importancia histórica. En segundo lugar por su posición privilegiada sobre una isla rocosa del Nilo, hecho que, además de constituir un importante atractivo natural, ha contribuido a que los restos antiguos se conserven en mejores condiciones por encima del nivel freático del Nilo. Y, en tercer lugar, porque los restos arqueológicos se han conservado, en buena parte, bajo arena y vegetación, libres de construcciones modernas que se levante sobre ellos, lo que ha permitido a los equipos de arqueólogos, fundamentalmente alemanes y suizos, documentar con bastante precisión la evolución arquitectónica y urbanísitica del enclave. Además, elegí el s. II d.C. como momento en el que ambientar la recreación debido a que la mayor monumentalización de los conjuntos de templos se consigue en ese momento, ya bajo la dominación romana.

Fig. 3. Algunas de las planimetrías utilizadas durante la documentación de la recreación virtual.

Los estudios llevados a cabo por el Instituto Arqueológico Alemán (DAI) han sido fundamentales para recrear la ciudad de Elefantina. En concreto, destaco la guía oficial del yacimiento “Elephantine. The Ancient Town”, y los diferentes informes de las excavaciones más recientes llevadas a cabo en la antigua ciudad. La mayoría de estos documentos pueden encontrarse en descarga directa en la web del DAI. Además, también ha sido fuentes importantes los artículos “Heritage Interpretation and Architectural Conservation: a Case Study on Elephantine Island“, de Mohamed Amer y Sahar Fawzy, y “Urbanismo en el Antiguo Egipto. Ciudad orgánica frente a fundación estatal en el Reino Medio: Lahun y Elefantina” de Carmen Lacasa Esteban. Toda esta documentación histórico-arqueológica sumada a las abundantes fotografías del estado actual del yacimiento que pueden encontrarse en la web (bajo estas líneas se observan dos ejemplos de Aldo Pavan y Rckr88) me han permitido disponer de abundante material para plantear una hipótesis fiable. Además, la reconstrucción virtual se ha levantado sobre un modelo digital del terreno obtenido mediante el addon Blender GIS, lo que me permite ser todavía más preciso a la hora de disponer de un entorno realista.

La recreación virtual de la ciudad de Elefantina, que podéis ver bajo estas líneas, nos muestra la disposición de la ciudad en el s. II d.C. En ella destaca el gran complejo de templos, que incluye el templo de Satet y de Khnum con sus respectivos nilómetros, que servían para calcular las crecidas anuales del Nilo y como centro de ceremonias religiosas y celebraciones centradas en la fertilidad de la tierra y en la abundancia del agua. Pueden verse también el llamado Templo de la Barca del Dios, relacionado seguramente con una gran escalera monumental de época romana que daba entrada a la ciudad desde el Nilo. Los trazados de la muralla, tanto la del propio templo como la de la ciudad, se conocen de forma fragmentaria y se han recreado siguiendo una hipótesis verídica del trazado. Además, he querido incluir las ruinas de una antigua pirámide escalonada, al noroeste, y las del santuario de Heqaib, que, aunque probablemente en esta época se encontraran cubiertas por viviendas, creo que son unos puntos muy importantes en el yacimiento que resulta interesante señalar.

Fig. 5. Recreación virtual de la ciudad de Elefantina en el s. II d.C. Vista aérea. Ver imágenes en alta calidad.

El nivel de evidencia histórico arqueológica de cada uno de los elementos de la recreación queda atestiguado por la escala de evidencia histórico arqueológica que podéis ver bajo estas líneas. Los tonos más cálidos significan mayor nivel de evidencia mientras que aquellos más fríos hacen referencia a un menor nivel de evidencia reconstructiva. Cada zona de la reconstrucción se corresponde con una UR (unidad reconstructiva) cuya descripción podéis consultar en esta lista.

Fig. 6. Escala de evidencia histórico-arqueológica de la recreación virtual de Elefantina en el s. II d.C. Ver imágenes en alta calidad.

Continuamos nuestro particular viaje con otras vistas de detalle que nos permiten disfrutar de la ciudad, en particular de la zona de los templos y de su espectacular plataforma.

Fig. 7. Recreación virtual de la ciudad de Elefantina en el s. II d.C. Vista de detalle de la zona de los templos. Ver imágenes en alta calidad.

La escala de evidencia histórico-arqueológica se vuelve a desvelar realmente interesante en este caso. Nos permite comprender, por ejemplo, que existe un mayor nivel de evidencia en ciertas zonas de la parte inferior de la plataforma (UR1, en rosa) que se conservan actualmente tal y como fueron en el pasado con ligeras modificaciones y que se corresponden con los restos que pueden verse en las fotografías de la Fig. 4.

Fig. 8. Escala de evidencia histórico-arqueológica de la recreación virtual de Elefantina en el s. II d.C. Vista de detalle de la zona de los templos. Ver imágenes en alta calidad.

Además, he considerado muy interesante llevar a cabo varias vistas más sugerentes, en distintos momentos del día y con diferentes iluminaciones, porque creo que ayudan a entender las ciudades como algo vivo, en movimiento y con múltiples rostros. Es el caso de la imagen que os muestro bajo estas líneas y en la que se ve una nave acercándose al atardecer a la escalera monumental situada al norte del complejo de templos. Esta imagen nos da una idea de cómo podía entenderse en este momento del día la ciudad, cómo golpearía el sol en los grandes pilonos del templo de Khnum o en los pilares que delimitaban el Templo de la Barca.

Fig. 9. Recreación virtual de la ciudad de Elefantina en el s. II d.C. Vista desde el norte. Ver imágenes en alta calidad.

También creo que resulta especialmente interesante esta otra imagen, “tomada” desde uno de los barcos que surca las aguas del Nilo dejando a babor el gran complejo de templos de Elefantina, ante el sol de la tarde. Las reconstrucciones virtuales no solo nos permiten entender mejor la disposición urbanística de una ciudad sino ponernos en la piel de los habitantes, viajeros y comerciantes que las habitaron o visitaron en el pasado.

Fig. 10. Recreación virtual de la ciudad de Elefantina en el s. II d.C. Vista desde el este. Ver imágenes en alta calidad.

Desde el punto de vista técnico este trabajo ha supuesto un doble reto: por un lado se ha tratado de un gran proyecto con un altísimo número de edificios y estructuras que debían ser recreadas y que, unidas al contexto natural (terreno, río, vegetación) y antrópico (personajes, objetos de mercado, embarcaciones) han puesto al límite al hardware y al software; por otro lado, la mayor parte del proceso de creación ha sido grabado y explicado en forma de videotutoriales y ha dado forma al curso online de KORÉ que he mencionado previamente, por lo que todos los pasos se debían dar con mucho cuidado y de forma clara para hacer comprensible el proceso a los alumnos y alumnas.

He trabajado la mayor parte del proceso con el software libre Blender 2.8, en el que he llevado a cabo todo el proceso de modelado, texturizado y renderizado. Además, ha sido de una ayuda enorme el addon Scatter, una herramienta que permite disponer de forma tremendamente realista y sencilla la vegetación sobre el terreno dándonos la posibilidad, por ejemplo, de que solo aparezca vegetación en aquellos lugares que aparecen dentro de la vista de cámara, contribuyendo de este modo a la agilización del trabajo. Finalmente se han completado las imágenes con pequeños retoques en Adobe Photoshop que dan lugar al acabado final.

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